(图/取自网路)
 

冥王星在2006年重新分类为矮行星以前,一直被认为是太阳系中位置最远的行星。历经9年多的长途跋涉,飞越约50亿公里,美国太空总署(NASA)的「新视野号(New Horizons)」无人太空船与冥王星「相遇」了!在距冥王星800万公里处外,由长距离探测成像仪于本月7日所拍摄,是有史以来最清晰的冥王星影像。

 

「新视野号」于2006年1月发射升空,9年多的长途跋涉,将于格林威治时间14日上午11时50分(台湾时间14日晚间7时50分)最靠近冥王星,随着逐渐接近,科学家首度发现冥王星砖红色表面上,有个接近完美心型的图案。回传的影像除了多处被怀疑是冰冠的亮点外,科学家指出冥王星表面3个亮度、形状较为独特的区块,其中右侧有个明显的心形图案,宽度约2000公里,其左侧赤道处有一条被称为「鲸鱼」的黑色区域,以及一块约100英哩(约1603公里)长的複杂地形,尚未有办法解释其特徵。

 

美国科罗拉多「西南研究院」(Southwest Research Institute)的史宾塞(John Spencer)表示:「想像你在这一连串明暗光影中看到熟悉的形状很简单,不过距离知道这些图案到底是甚幺还太早。」科学家预期,随着太空船逐渐接近冥王星,这些疑问将可望解开。
 

造访完冥王星过后,「新视野号」将继续前行,进入太阳系边缘神秘的古柏带(Kuiper belt),该处被怀疑可能隐藏成千上万的冰冻岩石小行星。不过,由于地球与冥王星的距离大约有47亿公里,传送比特率(指每秒传送的比特数,单位为bps)将极度缓慢,未来几天所搜集到的所有资料要传输回地球,将需要16个月。


【一零一传媒/整理报导】
 
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