NASA 在太空科学的成就相当杰出,且致力于培养学子对太空的兴趣,包括举行各种活动。一年一度的 NASA 机器人挖土大赛(NASA Robotic Mining Competition)于 5 月 22 日至 5 月 26 日在佛罗里达州甘迺迪太空中心盛大举行,全美共有 47 所大学组队参与。NASA 的目标是希望找出採集火星环境样本的好方法,甚至是寻找火星独有的「水冰」。

这项竞赛与 NASA 的火星登陆计画息息相关,NASA 曾于 2015 年 10 月发表一份 36 页的报告──《火星旅程:迈向太空探险的下一阶段(Journey to Mars : Pioneering Next Steps in Space Exploration)》。报告中指出,未来 15 年,NASA 将于国际太空站驻点并且在地球和月亮之间设置试验场,预计于 2030 年送人类上火星。(NASA 探索火星的历程请见:50 Years of Mars Exploration)

参赛的大学生需要自行设计并组装挖土机器人,各队的机器人必须在 10 分钟内横越各种凹凸不平的地形然后成功侦测到土壤中的风化层,再将挖掘起来的风化层土壤放入容器中。竞赛中的地形和土壤组成都是模拟火星上的实际情况。NASA 之所以要挖掘风化层土壤的原因在于之中有「水冰」,他们曾透过火星探勘者号(MRO)发现纯度高达 99% 的水冰,这对人类未来登陆火星无疑是种再珍贵不过的资源。参赛队伍所使用的设计理念都有可能纳入 NASA 製造的挖土机器人中。

参赛队伍中来自阿拉巴马大学的 Astrobotics 队伍表现最亮眼,他们在 10 分钟内就挖起 163 公斤的风化层土壤,此外他们也是去年挖土竞赛的优胜(竞赛影片请见:RMC 2017 COMPETITION RUN #1)。今年多了一些新队伍,其中许多较年轻的学生使用乐高 Mindstorms NXT 机器人来比赛。除了竞赛之外,NASA 也特邀多位专家演讲,包括太空人名人堂成员之一的 Robert Cabana、开拓重工(Caterpillar Inc.)首席工程师 Steve Shoemaker 以及前 NASA 资深专案工程师 Joe Kosmo。

Alabama Team Competes at NASA’s Robotic Mining Competition
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    (首图来源:NASA)

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